Construire ma startup depuis 12 ans: comment gagner le long jeu

Publié à l'origine sur JOTFORM.COM
"HA! C’EST TROIS fois plus de financement que leurs concurrents maintenant! », Crie-t-il joyeusement, scrutant Crunchbase comme si c’était un forum de potins de célébrités.

Nous passons un samedi avec les enfants et j'essaie de détourner la conversation des affaires.

Mais mon vieil ami ne peut s’empêcher de se laisser distraire par les notifications incessantes qui annoncent de nouvelles séries de financement. Je ne le blâme pas.

C’est le problème des startups à forte croissance: elles sont excitantes à suivre.

Seront-ils capables de lever leur prochain financement, ou de s'effondrer?
Qui vont-ils embaucher et tirer rapidement?
Deviendront-ils des licornes scintillantes - ou tout simplement une autre victime dans le cimetière technologique en pleine croissance?

Celles-ci sont les récits des médias d’aujourd’hui, dont les feux de la rampe se concentrent exclusivement sur les licornes de la Silicon Valley.

Turbo-facturés par l’argent du capital-risque et reconnus pour leur croissance extrêmement rapide, ils sont définis par une valorisation actuelle de plus d’un milliard de dollars et se vantent d’énormes indicateurs de vanité.

Et si l'objectif est de devenir une licorne, une croissance rapide est le seul point de référence qu'il convient de connaître.

Cependant, je crois en un autre type de réussite plus calme.

Oui, les médias glorifient les gros gains, les paris précaires et les rapides. mais il existe un autre type de victoire qui est tout aussi précieux.

Cela vient en jouant au long jeu.

Kit de démarrage? Courage - et des années de patience.
Tactique? Croissance lente, organique, financée par le client.
Prix? Une entreprise avec des bases solides, un pouvoir durable et une intégrité.

Une croissance lente ne doit pas nécessairement être une conséquence indésirable d’un parcours que nous essayons toujours d’accélérer.

Ce peut être un choix délibéré - une stratégie intelligente avec des avantages à récolter.

12 ans de cours

"Les bonnes choses viennent à ceux qui attendent, mais seulement les choses laissées par ceux qui bousculent."

Des citations ambitieuses comme celle-ci sont partout.

Ils vantent les mérites de «l’entrepreneur qui a réussi»: un preneur de risques rapide qui passe de 80 heures par semaine à trois heures de sommeil. Il est aussi branlant que sa poignée de main et il courtise les VC.

Il n’attend certainement rien.

Même si j'ose me dire que je suis un entrepreneur prospère, je ne correspondrais pas au profil. Je suis un gars plutôt calme et peu enclin à prendre des risques. Je préférerais être à la maison avec ma famille que dans la salle de réunion. Je m'attends à ce que mes employés aient une vie, tout comme moi, sans entrave de leur bureau - aucune table de ping-pong n'est requise.

Et je crois que les bonnes choses valent la peine d'attendre.

Je réalise que ce mode de vie ne me permettra pas d’être invité à des sommets fastueux ou au sommet de TechCrunch. Il ne faut pas que les investisseurs tremblent des doigts pour me faire un chèque.

Heureusement, ça me va. En tant que fondateur solitaire, je ne peux impressionner que par mon personnel et nos clients.

Bien sûr, mes yeux peuvent gonfler (brièvement) lorsque je vois des pairs obtenir un financement de la Série A ou être acceptés dans Y Combinator. Mais ce n’est pas ce à quoi j'aspire. Cela n'a jamais été.

Dès le début de JotForm, ma priorité était de faire les choses à ma façon, sans suivre les commandements de la Silicon Valley.

Je n’ai pas quitté mon travail pour suivre ma passion; J'ai attendu cinq ans avant d'aller tapis. J'ai très bien réussi à porter tous les chapeaux en premier et je n'ai embauché des personnes que lorsque c'était absolument nécessaire.

J'ai progressé lentement et prudemment, en gardant un œil sur les profits à chaque étape. Les statistiques de vanité n’étaient pas sur mon radar.

Aujourd'hui, nous avons 3,5 millions d'utilisateurs et plus de 100 employés. Je ne pourrais pas être plus fier de là où nous sommes. Mais il a fallu 12 ans et compter pour arriver ici.

Bien sûr, ce calendrier pourrait sonner l’alarme pour les futurs entrepreneurs.

Mais les années ont passé et je crois que chacune d’elles m’a appris quelque chose de fondamental:

Construire une startup est un voyage - pas une destination finale

Pourquoi voudrions-nous aspirer à une croissance rapide? Voici la réponse facile: parce que cela signifie aller où nous voulons aller, très rapidement.

Mais ce n’est que la moitié de l’histoire.

L'autre moitié soulève des questions intéressantes: où est-ce que je veux aller? Qu'est-ce que je gagne en y arrivant rapidement? Et que suis-je prêt à sacrifier en intégrant la vitesse à ma stratégie?

Une partie importante de mon objectif pour JotForm était que nous ayons une bonne tenue.

Et si cela signifiait grandir lentement pour éviter le risque de repliement matinal, j'étais heureux d'attendre.

Mais il est difficile de ne pas se sentir impatient parfois.

Des programmes d’enrichissement rapide aux régimes intensifs, la promesse d’une gratification instantanée est omniprésente.

Et le monde des startups n'est pas différent:

«Si vous faites suffisamment de tests A / B / inscriptions par courriel / création d'audience / blogging, les fonds commenceront à affluer.»

Si j’avais mesuré JotForm par rapport à un objectif ambitieux (gagner des millions de dollars; avoir des millions de clients; être en vedette sur une couverture de magazine), je me serais découragé pendant une bonne partie de ces 12 années.

Parce que je n’étais pas encore là et que le fait d’être là rapidement aurait été la seule chose qui comptait.

Au lieu de cela, chaque pas en avant (obtenir plus d'inscriptions payées, améliorer notre UX, créer un nouveau produit…) semblait être un événement à célébrer.

C’est certainement un marathon, pas un sprint; et mon plaisir tout au long n’a pas été d’atteindre rapidement une certaine destination.

De petites étapes mènent à la durabilité à long terme

Construire une entreprise demande de l'énergie et des efforts. Qu'est-ce qui va nous motiver, si ce n'est un objectif financier étincelant qui nous interpelle?

Voici la réponse de James Clear:

«Il y a du pouvoir dans les petites victoires et les gains lents. C'est pourquoi la vitesse moyenne donne des résultats supérieurs à la moyenne. C'est pourquoi le système est supérieur à l'objectif. "

Nous nous persuadons souvent que le changement n’a de sens que s’il est lié à un résultat important et quantifiable. Après tout, améliorer quelque chose d’un petit pourcentage n’est pas notable (et parfois même pas visible).

Et si vous vous concentrez uniquement sur l'hyper-croissance, les petites choses tombent naturellement à l'eau.

Comment intégrer une culture d'entreprise lorsque votre équipe a triplé en un mois? Comment garder trace du bonheur de vos clients quand vous ne pouvez pas suivre votre clientèle croissante?

De plus, lorsque vous dépensez l’argent de quelqu'un d’autre, vous ne définissez pas toujours vos priorités.

Mais lorsque vous grandissez lentement, cette pression diminue. Vous êtes en mesure de consacrer du temps à ce qui rend une bonne entreprise formidable: intégration efficace, processus, constitution d’équipes, protocoles, flux de travail, semaines de piratage, questions-réponses.

Les petits pas délibérés dans la bonne direction mènent à la durabilité à long terme, car vous construisez des fondations solides - vous ne devez pas simplement masquer les fissures au fur et à mesure.

Les bénéfices à long terme sont synonymes de survie

Lorsqu'une entreprise souhaite évoluer assez rapidement pour conquérir une part importante du marché, elle craint généralement d'être rentable plus tard. Les lois de la physique des affaires ne s’appliquent pas.

Ils valent 15 milliards de dollars! Ok, sur le papier. Et ce n’est qu’une estimation pour l’avenir, et non une évaluation concrète.

Une étude du Bureau national de la recherche économique a conclu qu'en moyenne, les licornes sont surévaluées à environ 50%. Ils ne génèrent pas des milliards de dollars de revenus, mais en raison de la taille de leur investissement, la valorisation de la société passe à la somme mythique à 10 chiffres.

C'est un territoire fragile pour les fondateurs - mais aussi pour leur personnel.

Sam Altman de Even Y Combinator admet:

"Les personnes les plus touchées sont les employés de ces startups qui examinent ces évaluations et pensent ne pas faire semblant."

S'appuyer sur des estimations et encaisser des évaluations est une activité risquée. Dans de nombreux cas, le pari sur la croissance est payant; dans d'autres, ils paient.

Recevoir une injection astronomique de liquidités peut permettre à une entreprise d'avoir un succès durable, oui; mais cela rend également l'entreprise beaucoup plus susceptible d'échouer.

Comme Warren Buffett l'a dit un jour:

"Ce n’est que lorsque la marée monte que vous pouvez voir qui nage nue."

Les grosses sommes d'argent nécessitent une mise à l'échelle ultra-rapide, mais une croissance élevée est elle-même extorsionnée. C'est en partie pourquoi la croissance prématurée est la première cause de décès au démarrage.

Placer de gros paris sur les améliorations d’économie d’échelle ne porte souvent pas ses fruits. Et parmi les 10% de jeunes entreprises qui investissent, 75% d'entre elles ne récupèrent pas le capital investi.

Quelle est l'alternative? Durabilité.

Comment y parvenez-vous? En se concentrant sur les bénéfices dès le premier jour, aussi modestes soient-ils au départ.

Avec la croissance financée par les clients, les chiffres ne mentent pas. Une mise à l'échelle lente et prudente vous prépare pour les 20 prochaines années - pas la prochaine sortie.

Cultiver pour l'avenir

Team JotForm

En se regroupant et en découvrant de nouveaux facteurs de croissance rentables, le ralentissement peut en réalité conduire à une croissance supérieure à long terme.

Des gains rapides et des gains importants sont toujours tentants, mais ils ne doivent pas occulter la valeur de la stabilité et de la durabilité à long terme.

Et il ne devrait y avoir aucune honte à adopter une approche différente. Je attribue une grande partie du succès de JotForm à notre long (et sain) parcours: travailler dur, régulièrement, pendant des années - sans s’épuiser.

Et bien que je ne sois jamais une licorne d’un milliard de dollars, une culture du travail harmonieuse associée à une liberté totale de création et de finances est pour moi une compensation plus que suffisante.

Vous pouvez conserver vos valeurs, votre liberté et votre flexibilité. Vous pouvez apprendre d'un parcours lent. Vous pouvez vous concentrer sur le long terme plutôt que sur le court terme.

Et vous n'avez pas besoin d'un co-fondateur, d'un pirate informatique en pleine croissance, d'une série A ou d'une stratégie de sortie pour le faire.

Gagnez votre propre course, à votre rythme.