Comment lire les tableaux: Oxbow de Thomas Cole

Avertissements environnementaux d'une œuvre d'art classique

«Vue depuis le mont Holyoke, Northampton, Massachusetts, après un orage - The Oxbow» (1836) par Thomas Cole. Musée d'art métropolitain. Source Wikimedia Commons.

L'art est un lieu où les idées sont inscrites et expérimentées. L'activité humaine peut sembler belle ou destructrice, selon la façon dont l'œuvre d'art se présente.

La peinture de Thomas Cole d'un oxbow dans la vallée de la rivière Connecticut a un côté clair et un côté sombre. La tempête qui balaie le côté gauche de la peinture - une tempête qui est passée - contraste tonalement avec l'étendue baignée de soleil qu'elle laisse dans son sillage.

Cole était très bon en composition dramatique.

De plus, ce qui est enveloppé dans l'ombre est tout au premier plan, de sorte que la lumière jaune qui s'étend à travers les basses terres les plus éloignées ajoute de l'impression à l'étendue et à l'ouverture. Les plaines ensoleillées sont occupées par une scène pastorale de champs et de terres agricoles, suggérant les perspectives de la culture paysagère pour le développement de la nation américaine: la terre est labourée dans les champs, des maisons ont été construites, la fumée monte des cheminées, et dans le lointain les collines, les clairières abîment les pentes.

Le point de vue élevé du mont Holyoke nous offre un panorama panoramique, de sorte que, en tant que spectateur, nous sommes invités à élargir les yeux sur la beauté et l'ampleur de la scène. Si la peinture contient des inquiétudes sur le sort de l'environnement naturel, vous devez regarder de plus près pour les voir.

En surface, Cole a peint une merveille naturelle: le cours sinueux d'une rivière à travers une vallée basse, avec l'ajout dramatique de conditions météorologiques changeantes, donnant un sentiment de l'artiste ayant «capturé» un moment fugace. En vérité, Cole a travaillé principalement dans son atelier, développant progressivement ses peintures à partir de croquis.

Détail de «Vue depuis le mont Holyoke, Northampton, Massachusetts, après un orage - The Oxbow» (1836) par Thomas Cole. Musée d'art métropolitain. Source Wikimedia Commons.

Peint en 1836, l'artiste a produit une vision d'un paysage en mutation. En fait, la peinture fournit trois délais superposés: le début rapide d'une tempête, qui arrive et part en quelques minutes ou heures; le défrichement des arbres et des espaces sauvages devant être remplacés par l'agriculture et les villes, un processus qui se déroule au fil des années et des décennies; et le processus géologique beaucoup plus lent d'une rivière qui coule sur des plaines et qui s'envase lentement, créant ainsi des courbes qui se transforment finalement en bœufs, le grand méandre en fer à cheval qui donne à la peinture son objet.

L'œuvre a été présentée pour la première fois à la National Academy of Design en 1836 sous le titre View from Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, après un orage. Peindre le paysage américain était une nouvelle facette de l'art américain. Autrefois considéré comme un lieu de péril et d'épreuves, c'est un paradoxe du paysage américain que ce n'est que lorsqu'il a été menacé par l'humanité qu'il a commencé à être traité comme un spectacle de beauté. C'est le destin de tous les territoires naturels, bien sûr, et de la même manière que l'art du paysage européen était une réaction à l'urbanisation du XVIIIe siècle et aux Lumières scientifiques, de sorte que l'art du paysage américain a pris racine alors que la frontière américaine était poussée plus à l'ouest dans le désert .

Cole était un membre fondateur de la Hudson River School, un groupe d'artistes qui ont exploré la vallée de la rivière Hudson et les chaînes de montagnes environnantes. Dans la tradition des peintres de paysages romantiques européens tels que Claude Lorrain et John Constable, la Hudson River School a décrit la disparition de la nature sauvage et la présence croissante de la civilisation moderne comme des phénomènes simultanés et parfois harmonieux.

La peinture de Cole, mieux connue simplement sous le nom d'Oxbow, attire fortement notre attention sur cette frontière: la peinture est divisée en deux le long de la diagonale, juxtaposant de manière décisive une image de nature «sauvage» avec un établissement pastoral, englobant ce que Cole a décrit comme «un union du pittoresque, du sublime et du magnifique. »

Détail de «Vue depuis le mont Holyoke, Northampton, Massachusetts, après un orage - The Oxbow» (1836) par Thomas Cole. Musée d'art métropolitain. Source Wikimedia Commons.

Qu'est-ce que Cole essayait de peindre ici? Est-ce une célébration de la domination de l'humanité sur la terre ou un avertissement d'un environnement ancien menacé?

Dès le début du XVIIIe siècle, la relation entre l'art et le monde naturel a fait l'objet de nombreuses discussions. Au cours du siècle, des changements irréversibles ont eu lieu dans la façon dont de nombreuses personnes interagissaient avec la nature. De moins en moins de personnes travaillaient sur les terres à mesure que l'urbanisation progressait. Les progrès scientifiques ont révisé la perspective de la nature en tant que porteur de symboles et d'emblèmes dans un système classifiable. L’appropriation des terres sauvages en superficies fonctionnelles et régularisées a fait que le domaine de la «vraie nature» a été poussé à une autre distance.

Cole se plaça à l'intérieur du tableau, comme une minuscule silhouette au premier plan portant un chapeau et s'assit à un chevalet. Détail de «Vue depuis le mont Holyoke, Northampton, Massachusetts, après un orage - The Oxbow» (1836) par Thomas Cole. Musée d'art métropolitain. Source Wikimedia Commons.

Cole vivait à une époque où la diversité et la grandeur de la nature étaient célébrées pour ses qualités «sublimes», mais l'apprivoisement de la nature était également apprécié pour ses bienfaits pour la société. La peinture de Cole est un succès car elle relie ces valeurs éventuellement contradictoires en un tout unifié.

Si cela ressemble à une conclusion ambiguë, alors je pense qu'il est possible de discerner une note d'avertissement grave dans la peinture Oxbow de Cole. Du côté «sauvage», nous voyons une série d’arbres noueux parmi une épaisse forêt d’un vert impénétrable. La nature et la civilisation sont présentées comme des opposés distincts qui ne coexistent pas. Des arbres brisés et une tempête qui nous frappe nous indiquent que la nature sauvage est menacée et que le coupable est «l'Arcadie» de la culture.

Pour souligner l'ampleur du dilemme, Cole a ajouté un autre indice. Sur la colline à l'arrière-plan, les cicatrices d'abattage dans la forêt semblent former des lettres hébraïques, un détail qui n'a été remarqué que plusieurs décennies après la première exposition du tableau. De notre point de vue, il se lit comme Noé (נֹ֫חַ). Vu à l'envers, comme du point de vue de Dieu, le mot Shaddai est formé, «Le Tout-Puissant».

Détail de «Vue depuis le mont Holyoke, Northampton, Massachusetts, après un orage - The Oxbow» (1836) par Thomas Cole. Musée d'art métropolitain. Source Wikimedia Commons.

Vu sous l'angle du XXIe siècle, le tableau devrait nous rappeler que nous repoussons depuis longtemps la frontière du désert. Aujourd'hui, les opérations de la société dominante se sont éloignées de plus en plus de la nature, tant physiquement que psychologiquement. Ce détachement fournit la distance nécessaire pour que l'environnement naturel soit un domaine sur lequel des idées et des idéaux pourraient être projetés, et pour que les effets réels de la destruction humaine deviennent de plus en plus difficiles à voir.

La peinture de Cole nous donne accès à une époque où la tension entre l'homme et la nature était un drame plus finement équilibré. Il illustre les angoisses qui ont précédé notre monde moderne. Et en tant que tel, cela devrait nous encourager à poser une question simple: combien de temps pouvons-nous continuer à repousser la frontière humaine au prix d'une faune toujours plus petite?